On the Notion of Teleology in Contemporary Life Sciences

Dialectica 34 (4):277-290 (1980)
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Abstract

SummaryThe present paper is devoted to the problem of teleology in modern biology. Teleology is restricted to the phenomenon of goal‐directedness, whereas goal‐intended actions are denied. Thus, only the aspect of seemingly material teleology or teleonomy is required which paraphrases functions of certain value for the self maintenance of a system and is explainable without reference to vitalistic premises.Some aspects of evolution and selection are discussed and subsumed under a systems‐theoretically oriented view. Furthermore it is stressed that teleological explanations are compatible with causal ones. The result of these assertions is the possibility of the reconciliation of seemingly irreconcilable positions. This, last not least, means a plea for the re‐assessment of an old and venerable problem.RésuméCet article est consacré au problèm de la finalité dans la biologie moderne, » finalite «étant pris ici dans un sens restreint de »comportement dirigé vers un but«, écartant toute notion d'intention consciente.La finalité matérielle apparente ou téléonomie, qui dénote simplement des fonctions ayant pour effet la conservation de systèmes, suffit donc, sans qu'un recours à des prémisses vitalistes soit nécessaire.Quelques aspects de l'evolution et de la sélection sont discutés dans le cadre de la théorie des systèmes. L'auteur montre aussi que les explications téléologiques n'entrent pas en contradiction avec des explications causales , d'où une synthèse possible de positions apparemment incompatibles. Enfin il plaide pour une réévaluation de ce problème ancien et vénérable.ZusammenfassungVorliegende Arbeit ist dem Problem der Teleologie in der modernen Biologie gewidmet. Die Teleologie wird dabei auf zielgerichtetes Verhalten eingeschränkt, während zielintendiertes Ver‐halten geleugnet wird. Daher genügt der Aspekt der scheinbaren materialen Teleologie oder Teleonomie, die lediglich Funktionen von systemerhaltendem Wert umschreibt und ohne Rückgriff auf vitalistische Pramissen erklart werden kann.Es werden einige Aspekte der Evolution und Selektion diskutiert und unter eine systemtheo‐retisch orientierte Betrachtungsweise subsumiert. Ferner wird hervorgehoben, dass teleologische Erklärungen nicht im Widerspruch zu kausalen Erklärungen stehen, was in einer moglichen Synthese von scheinbar inkompatiblen Positionen resultiert. Dies bedeuted nicht zuletzt ein Plädoyer für die Wieder‐bewertung eines altehrwürdigen Problems

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Franz Wuketits
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